Bhutan, het land van de donderdere draak per fiets!

Verborgen hoog onder de machtige Himalaya, gelegen tussen India en China ligt het verborgen koninkrijk van Bhutan. Een bezoek door dit land wordt zels door de meest doorwinterde reizigers ervaren als een voorrecht. Valleien met glooiende groene heuvels, met sneeuw bedekte bergtoppen, en kleurrijke Dzongs (kloosterburchten) sieren het landschap.
De mooie natuur, de eenvoudige, traditionele manier van leven en de serene sfeer maken Bhutan heel speciaal. Er is geen ander land ter wereld wat op Bhutan lijkt. Het eten, de bouwstijl, de rituelen, alles is uniek, en dat voel je. De invloed van het Boeddhisme op het dagelijkse leven zorgt voor een erg harmonieuze en vredige sfeer.
Dit alles beleven per fiets, maakt het net nog dat tikje meer bijzonder.
Leuk weetje: in dit kleine koninkrijkje in de Himalaya is het Bruto Nationaal Product vervangen door het Bruto nationaal Geluk: de welvaart van hetv land wordt gemeten aan de hand van het geluksgevoel van de inwoners.

Nederlandstalige groepsreis - 14 dagen

Dag 1 en 2:
Afspraak in Brussel waar we in-checken voor een lijnvlucht naar Kathmandu, de bruisende hoofdstad van Nepal. Bij aankomst worden we afgehaald en naar een historisch hotel gebracht gelegen in de Thamel wijk. Afhankelijk van het uur van aankomst maken we nog een stadswandeling door de oude stad gevolgd door een lekkere maaltijd in een plaatselijk Nepalees restaurant.
​Kathmandu Guest House. D

Dag 3:
Na het ontbijt rijden we naar de luchthaven en nemen de vlucht naar Paro (Bhutan). Bij aankomst worden we opgewacht door het lokale team en rijden in anderhalf uur naar Thimpu, gelegen op 2400 meter boven zeeniveau, één van de kleinste hoofdsteden ter wereld. Er zijn geen stoplichten of hoogbouw en de huizen zijn volledig gebouwd in traditionele architectuur. Vandaag staat alles in het teken van een eerste verkenning van de stad. Op het programma staan een bezoek aan het National Memorial Chorten, aan het immense Buddha Dodena beeld en aan het kleinschalige Simply Bhutan museum. Pas kort voor vertrek bevestigt men het exacte uur van de vlucht Kathmandu naar Paro maar we voorzien voldoende tijd in Thimpu om de verschillende hoogtepunten te bezoeken.
We verblijven in een mooi traditioneel hotel met alle moderne comfort en erg handig gelegen in het rustige centrum van de stad.
Namgay Heritage Hotel. B.L.D

Dag 4:
Vandaag staat een eerste fietstocht op het programma. Vroeg na het ontbijt verlaten we het hotel en rijden in een klein kwartiertje naar de buitenwijken van de stad waar de fietsen staan te wachten. Wet testen de fietsen en doen aanpassingen waar nodig. De eerder korte fietsroute slingert via een rustige geasfalteerde weg door de bergen en regelmatig fietsen we door kleine vredige dorpjes. De lucht is hier opvallend zuiver en fris.
In de diepte hebben we een mooi zicht op de kolkende Wabg Chhu Rivier die we na 5 km oversteken. Langs de weg zijn de bomen versierd met fel gekleurde gebedsvlaggetjes. Na een klein uurtje fietsen komen we toe aan een soort parking, waar we de fietsen parkeren en starten aan de wandeling naar het 17de eeuwse Cheri Gompa Klooster, gelegen op 2850 meter hoogte. De weg door het naaldbos, afgewisseld met rododendrons is vrij steil, maar we voorzien voldoende tijd te wennen aan de hoogte en de ijlere lucht. In het klooster verblijven monniken hoofdzakelijk om in afzondering te kunnen studeren en mediteren. Na een uitgebreid bezoek en indien mogelijk een kennismaking met de monniken wandelen we terug naar de fietsen. De terugrit naar Thimpu gaat hoofdzakelijk bergaf langs de andere zijde van de rivier. De weg is over sommige stukken erg slecht van kwaliteit en het deels gebroken asfalt werd vervangen door keien. De omgeving is schitterend, een prachtig landbouwgebied met grote, wit gekalkte houten huizen, omgeven door rijstvelden. Na 17 km komen we toe aan het Pangrizampa klooster waar we de fiets ruilen voor de volgwagen terug naar de stad. Afhankelijk van het uur van aankomst verfrissen we ons eerst in het hotel en gaan nadien lunchen in de stad. In de namiddag plannen we nog een bezoek aan de 12de eeuwse Changangkha Lhakhang tempel, het Instituut voor Zorig Chusum (centrum waar men de 13 verschillende traditionele ambachten onderwijst), eventueel het textiel museum en brengen we ook een bezoek aan de levendige weekendmarkt.
Namgay Heritage Hotel. B.L.D  
 17 km fietsen (+ 400 m / - 429 m)

​Dag 5:
Na het ontbijt nemen we de volgwagen en rijden in een uurtje naar de Dochu La Pas (3150 meter) bekend om zijn 108 stupa’s en versierd met duizenden gekleurde gebedsvlaggen. Vanaf de bergpas start onze wandeling door de sprookjesachtige diepgroene naaldbossen en rododendrons naar het uitkijkpunt Lungchutse Gompa (3560 meter). Hier heeft u bij helder weer een uniek zicht op de besneeuwde Bhutanese Himalaya bergen, waaronder de Gangkhar Puensum, met zijn 7570 meter de hoogste niet-beklommen berg ter wereld. De totale wandeling duurt een 3-4 uur. Na deze wandeling genieten we van een lichte lunch in het café net onder de pas. ‘s Namiddags ruilen we de wandelschoenen voor de fiets en dalen langs de andere zijde van de berg af naar het subtropische Punakha. De goed geasfalteerde baan slingert kilometers aan een stuk door een landschap van donkergroene bergen afgewisseld met wat open weides. De afdaling van 3150 m naar 1400 m duurt een 2 uur, inclusief stops. Bij het naderen van Punakha stijgt de temperatuur merkelijk en wordt het landschap meer open. Toegekomen in Punakha kunnen de liefhebbers nog een extra (bijna vlakke) fietstocht maken van 16 km naar Punakha dorp waar we worden opgewacht door de volgwagen die ons naar een rustig gelegen hotel brengt.
Drubchhu Resort. B.L.D  
 53 km fietsen (+ 175 m / - 2024 m)

​Dag 6:
We vertrekken met de fiets aan het hotel en houden vrij snel halt aan een klein restaurant waar we de fietsen parkeren en wandelen naar Chimi Lhakhang, de tempel van de vruchtbaarheid. Het is een makkelijke wandeling van een half uurtje door rijst- en mosterdvelden. Chimi Lhakhang werd gebouwd door de monnik met de bijnaam 'Divine Madman', een legendarische figuur uit de Bhutanese geschiedenis. Hij was ervan overtuigd dat een losbandig leven met veel plezier de weg naar nirvana openlegt. Overal in het land ziet u fallussymbolen geschilderd op de muren en deuren van de huizen, een herinnering aan het wilde liefdesleven van deze populaire heilige van Bhutan. Na dit bezoek wandelen we terug naar de fietsen en rijden verder naar de Dzong van Punakha, prachtig gelegen op de samenloop van 2 rivieren, de Pho (mannelijk) en de Mo (vrouwelijk). Net als de andere Dzongs vervult deze Dzong naast een politiek-administratieve functie ook een religieuze functie. Eenmaal over de prachtige houten brug overvalt u een merkwaardige rust en kan u ongestoord genieten van één van de mooiste bouwwerken van Bhutan.
Na een uitgebreid bezoek fietsen we verder langs de kolkende rivier naar het startpunt van de wandeling naar de Khamsum Yulley Namgyal Chorten. Onderweg houden we nog halt voor een lekkere picknick lunch in de schaduw van een witte stoepa. Zodra we de rivier oversteken via een korte hangbrug wandelen we over een goed zandpad naar de hoger gelegen pagode. Vanop de bovenste terrassen van deze pagode heeft u schitterende zichten op de vallei. nadien wandelen we door een klein dorp wat verder naar de plaats waar de fietsen ondertussen staan te wachten. We fietsen over de langste hangbrug van Bhutan aan de andere zijde van de rivier terug naar het dorpscentrum van Punakha waar de volgwagen wacht. Deze mooie dag wordt afgesloten met een bezoek aan Sangchhen Dorji Lhuendup Lhakhang, een prachtig gelegen nonnenklooster. Nadien transfer van een half uurtje terug naar het hotel.
Drubchhu Resort. B.L.D  
 32 km fietsen (+ 360 m / - 504 m)

Dag 7:
Vandaag rijden we verder naar het oosten met als bestemming de groene Phobjika vallei. De adembenemende mooie vallei bevindt zich op een hoogte van bijna 3000 meter en wordt door vele gezien als de mooiste vallei van de Himalaya. De moerassen in het gebied zijn een trekpleister voor de vogels die hier komen overwinteren om te ontsnappen aan de koude Himalaya. Van half oktober tot half april broeden hier zeldzame kraanvogels, waaronder de zwarthalskraanvogel. De Bhutanese bevolking heeft op 12 november zelfs een speciale feestdag vast gelegd ter verering van deze vogels.
​In Bhutan wordt momenteel (2017) gewerkt aan het verbreden van de weg van Thimpu naar Trongsa. Hierdoor duurt de reis van vandaag langer dan normaal. In geval van onverwachte omstandigheden, zoals aardverschuivingen die de weg blokkeren, kan de reis uiteraard langer duren.
​In overleg met de reizigers, nemen we 's ochtends kort de volgwagen tot in Wangdue en fietsen tot aan Kuenphen restaurant, net voorbij het dorpje Nubding. Dit is een kleine 40 km fietsen waarin we 1340 hoogtemeters moeten overbruggen tot het restaurant, gelegen op 2670 meter. Via een kronkelende weg rijden we dwars door de bergen, door nauwe valleien met rododendrons en magnolia (bloeien in het voorjaar), langs mooie dorpjes en dichtbeboste bergruggen. De weg klimt constant gedurende 40 km maar is niet echt steil (gemiddeld 4 %) en steeds is de volgwagen in de buurt om de vermoeide fietsers te assisteren. U kan de fietstocht bv ook starten op 20 km vóór het restaurant, de reisleider zal u voldoende informeren over de te verwachten route. In het restaurant nemen we het middagmaal en genieten we van een welverdiende rustpauze. Ondertussen worden de fietsen opgeladen en naar de Lawala Pas gebracht, gelegen op 3330 meter hoogte. Na de lunch nemen we kort de volgwagen naar deze bergpas en stappen daar terug op de fiets. Via een smalle, slingerende weg met deels gebroken asfalt fietsen we 6 km naar de Gantey Gomba tempel, een van de mooiste boeddhistische kloosters van Bhutan. Na een uitgebreid bezoek fietsen we verder naar het hotel, gelegen dieper in de Phobjika vallei. Afhankelijk van het uur van aankomst brengen we onderweg nog een bezoek aan het kraanvogel observatiecentrum voor we doorfietsen naar het hotel.
Dewachen Hotel. B.L.D  
 52 km fietsen (+ 1569 m / - 572 m)

Dag 8:
Deze dag staat volledig in het teken van de Phobjika vallei. Na het ontbijt  wandelen we via de Gangtey Nature Trail terug naar de tempel. Het is een wandeling van een kleine 2 uur waarvan enkel het laatste stuk door het bos wat meer klimmen is. Aan de tempel staan de fietsen te wachten en de rest van de dag verkennen we de vallei verder per fiets. De ondergrond van de fietsroute is deels geasfalteerd en is deels een verharde zandweg, licht op en neer. Na 10 km bestaat de mogelijkheid terug naar het hotel te fietsen. De liefhebbers kunnen nog een lus maken in de naast gelegen Taphu vallei. De totale fietsafstand is een beetje afhankelijk van de staat van de weg in de vallei, rond de rivier.
Dewachen Hotel. B.L.D  
 29 km fietsen (+ 325 m / - 485 m)

Dag 9:
Vermits er maar één weg is van west naar oost nemen we vandaag terug de weg over de Lawala Pas waar we de volgwagen ruilen voor de fiets. Reken op een 2 à 3 uur fietsen (dalen), tot we de rivier bereiken in Punakha waar we het middagmaal plannen. Nadien is het nog anderhalf uur rijden terug naar Thimpu. Net voor we toekomen in de hoofdstad brengen we nog een bezoek aan Simthoka, de oudste Dzong van Bhutan, welke een religieuze school herbergt.
Bij aankomst in Thimpu installeren we ons in het charmante hotel en bezoek we met de liefhebbers nog die zaken waar we geen tijd voor hadden bij ons vorige bezoek aan de stad.
Namgay Heritage Hotel. B.L.D  
 53 km fietsen (+ 80 m / - 2165 m)

​Dag 10:
Na het ontbijt verlaten we definitief Thimpu en rijden met de volgwagen in een klein uurtje naar de splitsing in Chhudzom waar de fietsen klaar staan. Er wacht ons een prachtige fietstocht  naar de tot 2002 voor toeristen afgesloten Haa vallei. We vinden hier erg mooie boerderijen, kleine kloosters bovenop de berghellingen en een wilde bergrivier diep in het dal, een erg mooi stukje authentiek Bhutan. De eerste 12 km overbruggen we 450 hoogtemeters maar de hellingsgraad is goed te doen en zij die dit wensen kunnen vanzelfsprekend deze dagtocht (deels) in de volgwagen afleggen. Na een 5 km fietsen hebben we een prachtig zicht op de Dobji Dzong, een voormalige gevangenis. De smalle weg slingert verder tussen de diepgroene bergen met hier en daar mooie dorpjesaan de kant van de weg. Met wat geluk komen we onderweg de grijze langoerapen tegen, volgens het plaatselijk geloof het teken van een voorspoedige toekomst. Vandaag staan er geen bezoeken gepland dus we hebben de hele dag om de 76 km af te leggen. We verblijven één nacht bij mensen thuis in een mooie homestay. Het gastverblijf is eenvoudig maar zéér authentiek. Er zijn een 5 tal ‘slaapkamers’ met comfortabele matrassen op de grond. In de tuin vinden we in een houten schuurtje 2 houten bakken waar we een ontspannen Bhutanees  ‘herbal hot stone bath’ kunnen nemen, heerlijk om uw spieren te ontspannen na een mooie fietsdag. Bhutanezen geloven heilig in de helende werking van hun traditionele hot stone bath. Hierbij worden grote stenen zo’n zes uur lang verhit in een vuur. Smalle houten baden worden met water gevuld. Vervolgens worden de gloeiende stenen in het water gelegd, waarmee het hele bad wordt verhit. En dat wordt ontzettend heet. Dé manier om gezond te blijven! ’s Avonds verwent de gastvrouw ons met een heerlijke maaltijd van lokale specialiteiten.
Homestay. B.L.D  
 76 km fietsen (+ 1386 m / - 782 m)

​Dag 11:
We rijden met de volgwagen naar de Cheli La Pas, met zijn 3988 meter de hoogste pas van Bhutan. Ook hier wordt de omgeving versierd met duizenden kleurrijke wapperende gebedsvlaggetjes. De rit naar de pas is een kronkelende weg van een 33 km en zowel gezien de hoogte als het eerder drukke programma, verkiezen we dit stuk met de volgwagen te doen. Op de top van de pas kan u bij helder weer genieten van het schitterend zicht op de besneeuwde bergtoppen van de Himalaya, waaronder de heilige berg van Bhutan, de Chomolhari (7314 m.). Na te hebben genoten van het uitzicht stappen we over op de fiets en dalen af naar Paro. De weg slingert door een bos van rododendrons en pijnbomen, vele getooid met baardmossen, gevoed door de mistflarden die op deze hoogte continu rondzweven, het teken van een zuivere lucht. Bij aankomst in Paro installeren we ons eerst in het hotel voor we het gemoedelijk provinciestadje bezoeken. In de namiddag bezoeken we Kyichu Lhakhang (één van de oudste boeddhistische tempels in Bhutan), het nationale museum en de Paro Dzong.
Gangtey Palace. B.L.D  
 36 km fietsen (+ 35 m / - 1746 m)

​Dag 12:
Rond 06h30 vertrekken we voor een korte transfer naar de stupa Sartsam Chorten, de startplaats van de trekking naar het Taktshang klooster (Tigers Nest) het meest gekende klooster van Bhutan, misschien wel hét hoogtepunt van deze reis. Het klooster is gebouwd tegen een klif van ruim 3000 meter, op een 800 meter boven de Paro vallei. Het is een mooie maar pittige wandeling vrijwel constant bergopwaarts. Na ongeveer een uurtje bereiken we een theehuis waar we bij het genot van een drankje kunnen genieten van het schitterende zicht op het klooster aan de overzijde. Nadien gaat het wandelpad stilaan over in uit rotsen gehouwen trapjes. Een laatste klim brengt ons naar het eigenlijke klooster waar we een bezoek brengen aan de verschillende tempels. Na dit letterlijke hoogtepunt wandelen we terug naar de parking en genieten van een lekkere picknick lunch. ’s Namiddags nemen we kort de volgwagen en wandelen een halfuurtje aan de overzijde van de rivier naar onze fietsen. We fietsen een laatste 8 km terug naar het hotel. In de namiddag heeft u nog de kans de laatste souvenirs te kopen, gezien het hotel op wandelafstand ligt van de hoofdstraat.
Gangtey Palace. B.L.D  
 8 km fietsen (+ 35 m / - 1746 m)

​Dag 13:
Vlucht naar Kathmandu waar we in-checken in het centraal gelegen hotel. Rest van de dag vrij. ’s Avonds gaan we samen met de groep eten in een gezellig restaurant.
​Kathmandu Guest House. D 

Dag 14:
In de loop van de dag nemen we de vlucht terug naar Brussel waar we dezelfde avond toekomen.